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Le journal Off du poker

Journal des WSOP (11 juin 2011) : Full-service

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Joey a 70 ans, et ses épaules courbées soulignent la fatigue qui habite son corps depuis plusieurs années déjà. Des joueurs de poker, Joey en voit passer par dizaine tous les jours : depuis le bout du couloir de l’Amazon Room, Joey attend patiemment, juché sur l’un des fauteuils de son « Shoeshine parlor », les rares clients intéressés par ses services. « Je n’ai qu’une envie, c’est partir de cette ville », souffle Joey en entamant son troisième client de la journée, commencée quatre heures plus tôt, à l’aube. « A Los Angeles, au moins, j’avais une vie qui ressemblait à quelque chose. J’étais agent immobilier, et puis, en 1981, ils m’ont envoyé à Vegas, car il y avait des affaires à faire. Ca a périclité il y a trois ans… J’ai du faire le taxi pendant deux ans, mais je ne supportais plus les types bourrés qui pissaient et vomissaient sur la banquette arrière… Au moins, cirer des chaussures, c’est du bon boulot. Je passe trop de temps sur chaque client, mais de toutes façons, il n’y a personne avec de vraies pompes dans cette ville de merde… »

A quelques mètres de lui passe Candice. La cinquantaine passée, Candice est juchée sur des platform-shoes d’un autre âge. Ses traits fatigués trahissent le marathon qu’elle traverse au quotidien. Candice est freelance, et vend, oreilles de lapin clignotantes sur le front, des friandises et des cigarettes aux tables de jeu du Rio. « J’ai fini à 4h du matin, et j’ai repris à 9h. C’est idiot, parce que j’habite à une heure de route du casino, mais il faut bien que je dorme un peu avant le week-end… » Après une pause sur l’un des fauteuils surélevés de l’officine de Joey, Candice va affronter dans son costume noir de Bunny délavé le soleil brûlant de la Voodoo Pool, la piscine du Casino Rio. Au beau milieu des touristes du week-end déjà alcoolisés à 11h du matin, Candice force son sourire et repart inlassablement à l’assaut des foules pour quelques dollars de plus : « Les bons jours, j’arrive à vendre mes 30 paquets de cigarette en 2 heures, et quand ça ne marche pas, il me reste la moitié du stock sur les bras. Le problème, c’est que je n’ai pas le droit d’aller en rechercher, c’est interdit par le casino, pour ne pas faire concurrence à ses boutiques. A 1$ de bénéfice par paquet, ça ne fait pas beaucoup… »


Tandis que la vendeuse disparaît dans la foule, une silhouette familière émerge de la Paviillion Room où vient de débuter le tournoi HORSE à 1 500$ : Rémy Biéchel, membre historique de la Team Barrière. Malgré le désert de performances qu’il traverse depuis plus d’un an et demi, Rémy a le sourire. « Je suis dans une forme olympique, » plaisante-t-il, « et je vais tous les déchirer ! ». Il y a 48 heures, Rémy est passé tout près du deuxième tour du tournoi Shootout, dont la finale a lieu ce vendredi. « J’ai joué parfaitement jusqu’au duel final. Là, mon adversaire n’a pas lâché le morceau, et il a exploité mes deux mini-erreurs. Il méritait de gagner, parce qu’il n’a jamais dévié de son poker… »

Dans la salle, le tournoi HORSE a attiré un field prestigieux, malgré le buy-in raisonnable de l’événement : Tom Dwan, sans logo FullTilt, Lyle Berman, Carlos Mortensen, Kiril Gerasimov, Max Pescatori, rivé sur son iPad, John ‘Miami’ Cernuto, Daniel Negreanu, Scotty Nguyen ou encore, pour la France, Fabrice Soulier, éliminé à la mi-journée, Sébastien Sabic (qui finit la journée à 15 000 jetons), David Benyamine et Roger Hairabedian, qui compte bien faire de beaux WSOP.

A quelques mètres d’eux, les 16 derniers joueurs du tournoi Shootout prennent place. Parmi eux, Franck Kassella, l’un des joueurs old-school les plus marquants de la dernière édition des World Series, Vitaly Lunkin, lui aussi d’une performance métronomique, ou Robbie Verspui. Ce jeune pro d’origine hollandaise incarne parfaitement la nouvelle génération de grinders online. Biberonné à la stratégie du « petit tapis » et au jeu de Limit en ligne, Robbie a tout appris par un site communautaire : PokerStrategy. Lorsque j’ai croisé pour la première fois Robbie, en 2009, il s’occupait de la Team de sharks online de ce site. Parmi eux, des inconnus du grand public, mais des stars des hautes limites du online.

Robbie, lui, ne rêvait que de se défaire de toute attache professionnelle. Pour lui, , son avenir se déclinait à l’étranger, en Asie, où il vivait la plupart du temps, comme toute une génération de joueurs online : coût de la vie sans aucune concurrence et décalage horaire parfait pour plumer les joueurs fatigués du online américain au petit-déjeuner. A la table finale du tournoi Shootout, Robbie joue peu, très peu. « A peine 5% des pots ! » se moque même gentiment un site d’information poker américain. Mais, en retrait, Robbie survit depuis le début de cette dernière journée avec peu de jetons, ne les mettant au milieu que dans des spots bien identifiés. Il est 23h à Las Vegas et pendant que les roulettes, tables de craps et bars vidéo-poker se remplissent des fêtards du week-end, le joueur hollandais attend son heure, l’air nonchalant, à cinq joueurs restants. S’il réussit à user ses adversaires, il y a fort à parier que le Spearmint Rhino, le club de striptease le plus couru des joueurs de poker, comptera sûrement quelques clients de plus au petit matin.

Jérôme Schmidt

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[Journal des WSOP — 27 juin] Pour toujours un peu plus d’action

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Comment vivre les WSOP, à des milliers de kilomètres de Las Vegas, comment vibrer, perdre ou gagner comme les pros et amateurs qui ont fait le grand saut et ont offert leur chance et leur bankroll aux tables climatisées du désert du Mojave ? Comment, virtuellement, avoir un peu d’action ? Derrière ce mot transparent ou presque (en anglais, l’action, c’est avoir une part de l’investissement d’un joueur engagé dans un tournoi) s’ouvre un univers qui n’a jamais véritablement décollé en Europe, celui de stacking de joueur.

Pour la première fois, on apercevait par exemple Bruno Fitoussi (également créateur de Poker52, ndlr) ouvrir pour la première fois publiquement son action aux joueurs anonymes, via une plateforme reconnue pour son très grand sérieux, Pocket Fives, pour un 10 000$ PLO, entre autres, à un « prix » (le markup) le plus intéressant possible, à 1 contre 1, à hauteur de la moitié du buy-in. En gros, si Bruno Fitoussi gagne 100 000$ dans le cadre de ce tournoi, il en gardera la moitié, et le stackeur anonyme qui l’aura financé à hauteur de 500$ (soit 10% du stacking disponible) touchera 5000$… Pour le Main Event (qui sera joué, avec ou sans stacking), le joueur français propose un markup plus élevé, à 1,2. Dans ce cas, le stackeur qui aurait financé à la même hauteur toucherait 5000/1,2 soit 4000$.

Le concept du stacking par des sites spécialisés fait cependant encore débat. Hier, sur Twitter, un joueur et influenceur américain, Johnnie Vibes, partageait un message privé d’un « fan » qui lui demandait quand il pourrait avoir une part d’action de ses tournois. Vibes, qui n’avait jamais fait cette démarche, disait hésiter. Très vite, Tony Dunst, figure charismatique du World Poker Tour, faisait alors entendre une voix assez rare sur le sujet : « Ne vends pas d’action, si tu n’en as pas besoin. Il y a plein de façon de faire vibrer tes fans, sans avoir à vivre cette situation gênante qui consiste à leur prendre leur argent… » Joey Ingram, l’une des personnalités les plus en vogue du TwitterPoker américain, prenait quant à lui le contrepoint, assurant que le stacking était, à la manière du sports betting, une façon pour les anonymes de vivre plus intensément la compétition des professionnels.

Au delà des comptes et des chiffres, des rêves de fortune sans même toucher une carte, le débat autour du stacking anime encore les discussions entre joueurs pro. Il y a deux jours, une grindeuse américaine « offrait » 3% de son Main Event à un joueur handicapé qu’elle avait rudement traité à table. On le sait, même si tout est flou, les swaps entre pros (échange d’action entre deux joueurs participant au même tournoi) sont courants, et sont souvent accusés de fausser l’esprit de compétition dans les tournois à petits fields mais gros buy-in, puisque la variance est lissée pour ceux qui possèdent, au sein d’un petit groupe, de l’action commune.

En parallèle continue toujours le stacking de pros par des whales qui préfèrent ne pas aller au combat directement. Les rumeurs de pros ayant vendu plus de 100% de leur action se sont d’ailleurs parfois révélées réelles, après que le vainqueur d’une compétition à Monte-Carlo ait renégocié avec ses financiers : en gagnant le tournoi, il devait plus d’argent qu’il n’en gagnait… Et c’est sans parler des semi-pros prenant l’argent de leurs stackeurs, oublient de buy-in pour le tournoi concerné, et plaident le bust aux premiers levels ; ou ce vainqueur du Main Event WSOP, Jamie Gold, qui voulait renégocier son contrat de stacking après avoir décroché le titre et ses quelques 12 000 000$…

De grands champions ont souvent été soupçonnés d’être les horse de financiers hong-kongais ou américains, ne jouant jamais sur leur argent afin de se refaire ; récemment, un milliardaire stackait encore des joueurs dans le 250 000$, comme on mise aux courses. Il y a quelques années encore, les scènes, aux WSOP, d’hommes de main attendant des joueurs ITM devant des centaines de milliers de dollars à leurs stackeurs étaient monnaie courante. A Macau, ou lors de Series aux buy-in mirifiques, on aimerait connaître la réalité de l’action réelle aux tables entre jeunes multimillionaires du web, joueurs broke, Triades bien achalandées et swaps à tout va. Qu’importe, tant que le spectacle, et l’action, sont au rendez-vous.

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Le journal Off du poker

[Journal des WSOP — 18 juin] Rocking Las Vegas

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Le monde du poker sait aimanter les trajectoires folles, les particules élémentaires, les destins sans point commun avec le quotidien. Lib(éraux)-Lib(ertaires) (la plupart des joueurs), fous de MAGA aux carrières étourdissantes (James Woods, l’acteur inoubliable de tant de films, de Videodrome à Il était une fois en Amérique), Texans hyper-chrétiens aux arrangements intimes avec leur foi (Doyle Brunson en tête), scammers en tous genres (il suffit de regarder le forum consacrés aux joueurs indélicats sur 2+2, et vous aurez un certain who’s who du poker américain), justiciers newborns (Daniel Negreanu), apolitiques invertébrés (Yoh_viral, parmi tant d’autres) et même anarchistes intellos (en son temps, Mickey Appleman) comme le dernier vainqueur d’un bracelet WSOP (le HORSE à 1500$), Steve Albini.

La politique n’a pas cours autour des tables des WSOP, mais elle se joue plutôt sur Twitter, par blocages, retweets et shitstorms interposés. Steve Albini, lui, débat peu, mais se déclare souvent. Sa page est une heureuse foire d’empoigne et de franchise entre cette Amérique post-MAGA qu’il conchie. Loin d’un Negreanu qui applique ces terribles notions binaires de bien et de mal, et qui assume son schéma moralisateur, Albini est l’une de ces rares voix libres et singulières du poker-twitter. Il déboulonne les idoles de manière jouissive, se moque ouvertement de ceux qui ont pour cheval de bataille réactionnaire la question du genre et relancent leur carrière en se rangeant du côté de l’intolérance (l’humoriste Ricky Gervais en tête), se moque de lui-même et son « babil poker incessant pour les semaines à venir », partage de la musique noise et autres expérimentations soniques.

Il faut dire que Steve Albini n’est pas n’importe qui : avant d’être un joueur passionné (son pseudo twitter est d’ailleurs @electricalwsop), il a fait une énorme carrière de musicien et de producteur. Natif du Montana, dans ce trou incroyable qu’est Missoula (la ville, entre autres, qui aura vu l’une des plus belles voix de la littérature nature-writing américaine s’épanouir), il a vécu toute sa vie au beau milieu des rednecks à la fois libertaires et réactionnaires. Il n’aura gardé d’eux que le premier trait, et aura transporté sa folie créative dans un rock minimaliste et avant-gardiste. Côté production, il a même créé le son de plusieurs énormes groupes indépendants : Nirvana (pour In Utero) mais aussi les Pixies, PJ Harvey, les Canadiens de Godspeed You Black ! Emperor, Slint, les Stooges d’Iggy Pop, etc. En remportant cette nuit son deuxième bracelet de sa carrière, Steve Albini aura une fois de plus confirmé que tout ce qu’il touche se transforme en or, brut.

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Le journal Off du poker

[Journal des WSOP — 16 juin] Le jour où Fabrice Soulier est entré dans l’histoire

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Cela fait onze ans, presque jour pour jour, que Fabrice Soulier est entré définitivement dans l’histoire du poker et, surtout, a couronné sa trajectoire de grinder live, son rêve américain et son importance centrale dans le poker made in France. Onze ans depuis cette étrange matinée où Fabrice, dans la zone depuis le début de ce HORSE Championship à 10 000$, a décroché ce bracelet tant convoité, a fait pleurer la foule francophone. Les railbirds s’étaient levés tôt afin d’observer Soulier achever son dernier concurrent, en quelques mains, après avoir dû s’arrêter dans son élan, fermeture de l’Amazon Room du casino Rio oblige. Onze ans que son ami d’enfance, Jules Pochy, sa compagne, Claire Renaut, et tous les couvreurs du circuit ont écrasé une larme au moment où Fabrice, un des joueurs les plus humains du circuit, a pu exulter.

Depuis, Fabrice Soulier a décroché du circuit. Paternité oblige, lassitude du rythme infernal imposé au joueur de tournoi et de cash-game, éloignement à Malte : toutes les raisons sont bonnes pour prendre une retraite poker qui ne dit pas son nom. Mais en apparaissant cette nuit dans le chipcount d’un tournoi WSOP… HORSE (à 1 500$), après quatre années sans faire parler de lui aux WSOP, c’est comme une vague de nostalgie qui nous submerge.

Le grand public a découvert Fabrice Soulier en 2007 dans le film That’s Poker, diffusé sur Arte — un long-métrage documentaire centré sur un champion du monde en titre qui remet sa réputation en jeu (Joe Hachem) ; une figure attachante du poker francophone (Isabelle Mercier), alors au zénith de son jeu ; un entrepreneur-joueur italien qui traverse un été infernal (Luca Pagano) ; un amateur vivant à Las Vegas, habitué des cash-game miteux. Et : Fabrice Soulier. Comme dans tout documentaire, c’est la réalité qui fait le film. Si l’on prépare en « axant » les personnages avant le tournage, afin d’avoir une richesse de situations possibles, on ne peut toutefois manipuler le réel qui, dans le cas d’un été aux WSOP, est fait de longues traversées du désert et, parfois, d’épiphanies.

Si Fabrice est devenu le grand héros du film, c’est parce qu’il avait en lui tout l’humanité nécessaire pour se construire une trajectoire comme seuls les grands champions peuvent connaître. Son visage parlait de lui-même, reflétant son humeur du moment ; sa générosité ouvrait toutes les portes ; son humour, qui ne reniait pas l’autodérision, le sauvait de tout pathos. A aucun moment, il n’a apposé sa main devant l’objectif, même lors de ses plus grandes désillusions ; toujours, il est reparti « au charbon », multipliant les tournois, se refaisant en cash-game au beau milieu de la nuit, digérant badbeat sur badbeat. Lorsqu’il a atteint, enfin, une table finale, c’était lors du dernier tournoi des WSOP, alors organisé après le Main Event, au début du mois d’août. Les traits tirés, mais le sourire enfin retrouvé. La rédemption était actée. Coupez !

Fabrice Soulier est ensuite devenu le meilleur des ambassadeurs poker. Une personnalité incontournable, notamment grâce au propre média en ligne qu’il avait monté avec ses amis de toujours, feu « Made in Poker ». Fidèle en amitié, l’homme n’a jamais intégré d’autres « bandes » que la sienne : ni PokerStars ni Winamax ne l’ont attiré dans son giron, préférant les outsiders —Poker770, Everest, Betclic— dont il a été figure de proue. Avec plus de 6 millions de dollars de gain durant toute sa carrière, à une époque où les données n’étaient pas faussées par les Super High Roller ou les One Drop de millionnaires, il reste toujours dans le Top 10 des plus gros gagnants français, sans avoir joué au-delà de ses limites. Une attitude qui lui a permis de toujours prendre du recul quant à son rapport à l’argent, pestant parfois sur le prix absurde de la vie à Las Vegas, se désolant de quelques investissements historiquement mal soupesés (notamment juste après avoir passé un beau début d’année 2001 à l’ACF, remportant le Grand Prix de Paris, avant le drame du 11 septembre) et se projetant dans l’avenir au Brésil, lui et sa famille. En cet été 2022, il repasse à Las Vegas pour, peut-être, entrer encore un peu plus dans l’histoire.

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